Empire colonial français

1534-1763

1830-1962



L’Empire colonial français désigne l'ensemble des territoires d'outre-mer colonisés par la France. Cet empire colonial a existé de 1534 à 1763, donc durant 229 ans, puis de 1830 à 1962, soit durant 132 ans, si l'on fait abstraction de l'Empire napoléonien en Europe. Au total, l'Empire colonial français a duré plus de moins de quatre siècles, précisément 361 ans. Les historiens distinguent généralement deux périodes concernant les empires coloniaux français.

1. Le premier empire colonial

La première colonisation s'est constituée à partir du XVIe siècle; il comprenait des territoires nord-américains (Nouvelle-France: Canada, Acadie, Louisiane, Terre-Neuve) et des Antilles (Martinique et Guadeloupe), puis l'archipel des Mascareignes (Maurice, Rodrigues et La Réunion) dans l'océan Indien, ainsi que des comptoirs en Inde et en Afrique. Dès 1534, la France tenta d'installer des colons français au Canada, mais il fallut attendre Samuel de Champlain en 1608 pour commencer la véritable colonisation en Nouvelle-France, c'est-à-dire au Canada et en Acadie.

Au XVIIe siècle, la France poussa plus loin ses ambitions territoriales en occupant la Louisiane (1682), puis dans les Antilles : La Dominique, la Grenade, Sainte-Croix (aujourd'hui les îles Vierges américaines), Sainte-Lucie et Saint-Vincent. Durant cette même période, des colons français s’installèrent en Afrique (Sénégal) et dans l’océan Indien (l’île de La Réunion), ainsi que dans quelques comptoirs dans les Indes.

La présence française en Amérique s'effondra après la guerre de Sept Ans et, au moment du traité de Paris de 1763, la France renonça au Canada et à ses établissements dans les Indes et au Sénégal. Cependant, la situation économique des Antilles demeura florissante pendant les années qui suivirent, et ce, jusqu'à la Révolution française.

2. Le second empire colonial

La deuxième vague coloniale débuta par la prise de possession d’Alger en 1830. Cette première phase expansionniste fut suivie par la conquête rapide de la Tunisie et celle plus lente du Maroc. Progressivement, la France conquit de nouveaux territoires, dont le Gabon, la Côte-d’Ivoire et la Guinée. Les autorités françaises annexèrent des îles dans le Pacifique, telles la Polynésie et la Nouvelle-Calédonie, et Wallis-et-Futuna. Pour ne pas se faire damner le pion par la Grande-Bretagne, la France s'établit en Indochine (Vietnam, Cambodge et Laos). En quarante ans, la France se retrouva ainsi la deuxième puissance coloniale au monde, derrière la Grande-Bretagne.

L'AOF (Afrique occidentale française) correspond à une autre gouvernement colonial créé en 1895 et groupant en une fédération les territoires du Sénégal, de la Mauritanie, du Soudan français (aujourd'hui le Mali), de la Haute-Volta (aujourd'hui Burkina), de la Guinée française, du Niger, de la Côte-d'Ivoire et du Dahomey (aujourd'hui Bénin). Sa capitale était Dakar.

L'AEF (Afrique équatoriale française) est le nom donné au gouvernement général créé en 1910 et regroupant en une fédération les quatre territoires français de l'Afrique équatoriale: le Gabon, le Moyen-Congo (aujourd'hui Congo-Brazzaville), l'Oubangui-Chari (aujourd'hui Centrafrique) et le Tchad. Voir la carte de l'Afrique française en 1914. En 1946, le statut de ces colonies fut changé pour celui de Territoires français groupés dans l'Union française. Après avoir été placé sous mandat français en 1919, puis sous tutelle en 1945, le Cameroun rejoignit les États constituant l'Afrique équatoriale française. Cette fédération, dont la capitale était Brazzaville, fit place en 1958 à quatre États qui allaient obtenir leur indépendance. En 1958, la décolonisation entraîna l'éclatement de la fédération.

De l’Empire français ne subsistent aujourd'hui que les plus anciennes colonies qui sont graduellement devenues des départements et des territoires d’outre-mer (DOM-TOM) : Guyane, Guadeloupe, Réunion, Martinique, Polynésie française, Mayotte, Wallis et Futuna, Saint-Pierre et Miquelon, et Nouvelle-Calédonie.

3. L'Empire napoléonien

Après la Révolution, Napoléon créa un véritable empire en Europe. Il conquit la majeure partie de l'Europe continentale, de l'Espagne à la Pologne. Ce n'était pas un empire colonial, car il ne s'agissait pas de colonisation», mais d'annexions et de protectorats!

Ainsi, il ne faudrait pas confondre le premier empire colonial français qui s’est déployé à partir du XVIe siècle et le Premier Empire qui est celui sur lequel Napoléon Bonaparte a régné entre 1804 et 1814. Il comprenait comme États vassaux — appelés aussi des «protectorats» — le Royaume d’Italie, le Royaume de Naples, le Royaume de Westphalie et le Royaume d'Espagne. S'opposèrent à Napoléon la Grande-Bretagne, la Prusse, la Russie et l'Autriche. La défaite de Waterloo et l’abdication de Napoléon en 1815 marquèrent à la fois la fin du premier empire colonial français et celle du Premier Empire.

Les guerres napoléoniennes qui ont marqué l'Europe au début du XIXe siècle correspondent en même temps à un recul de la domination coloniale française. En effet, au congrès de Vienne de 1815, la France perdit l'essentiel des colonies acquises depuis le XVIe siècle. En Afrique, elle ne conserva que ses possessions sénégalaises, dont l'îlot de Gorée, les villes de Rufisque et de Saint-Louis; en Amérique, la France sauvegarda Saint-Pierre-et-Miquelon, la Guyane et la Guadeloupe. De plus, elle disposait encore de cinq comptoirs en Inde (Pondichéry, Karikal, Yanaon, Mahé et Chandernagor).
 

Le second Empire colonial français débuta en 1830 et se reconstitua peu à peu. Mais le Second Empire commença en 1852 lorsque Louis-Napoléon Bonaparte devint Napoléon III, empereur des Français. Il se termina en 1870 avec la défaite de Sedan contre les Prussiens. Le Second Empire de 1867 comprenait la Martinique, la Guadeloupe, La Réunion, le Sénégal, les mêmes comptoirs en Inde, la Guyane, l'île Maurice, Saint-Pierre-et-Miquelon, l’Algérie, Mayotte, la Polynésie française, les Comores, la Nouvelle-Calédonie, Djibouti, la Cochinchine française et le Cambodge. Le Seconde Empire napoléonien marqua ainsi une étape importante dans le développement du second empire colonial français.

Après la défaite française de 1870, la IIIe République multiplia les efforts pour restaurer l'honneur national en se lançant dans une politique de colonisation. En 1881, un protectorat fut imposé à la Tunisie, mais le congrès de Berlin (1884-1885) limita la zone d'influence française à l'Afrique équatoriale (Congo français). Cependant, le gouvernement français créa en 1895 l'Afrique occidentale française qui regroupait une fédération les territoires du Sénégal, de la Mauritanie, du Soudan français (aujourd'hui le Mali), de la Haute-Volta (aujourd'hui Burkina), de la Guinée française, du Niger, de la Côte-d'Ivoire et du Dahomey (aujourd'hui Bénin). Sa capitale était Dakar. Madagascar fut annexée en 1896, tandis que l'Union indochinoise était déjà achevée en 1895 et renforçait les positions françaises en Asie. Le protectorat français sur le Maroc fut instauré en 1912.

4. La langue française

Hors de France, les conquêtes impérialistes de Napoléon achevèrent de discréditer le français dans toutes les cours européennes, tandis que les nationalismes étrangers s'affirmèrent partout. L'Empire napoléonien s'écroula complètement après la défaite de Waterloo en 1815, toute l'Europe s'étant coalisée contre la France. Si ce n'était que de l'Empire napoléonien, le français n'aurait fait que reculer comme langue de prestige en Europe. Le français continua d'être utilisé à la cour du tsar de Russie, dans les traités de paix et dans les milieux scientifiques jusqu'au traité de Versailles de 1919.

Pourtant, le français s'est maintenu dans les départements et les territoires d’outre-mer (DOM-TOM), ainsi que dans les anciennes colonies d'Afrique, incluant les pays du Maghreb. Ce sont les anciens empires français qui ont répandu le français dans le monde. On constate que le nombre de francophones, toute catégories confondues est de 273,4 millions de locuteurs. Près de la moitié des francophones sont situés en Europe (47%), mais ils sont suivis par l'Afrique subsaharienne (30 %). Plus loin derrière, c'est le Maghreb et le Proche-Orient arabe avec 12 %. L'Amérique (7%) et l'Océanie (2 %) comptent moins de francophones, alors que le nombre de ceux-ci en Asie est limité (0,1%).

Le français est une langue d'enseignement de grande importance dans le monde. En fait, son enseignement aux non-francophones constitue une donnée fondamentale dans le concept de francophonie. Là où le français a acquis le statut de langue officielle, de langue co-officielle ou de langue administrative, il est enseigné comme langue seconde; là où le français ne dispose d'aucun statut officiel, comme au États-Unis, en Colombie, au Royaume-Uni ou au Laos, il est enseigné comme langue étrangère. Précisons que, dans les pays où le français est l'unique langue officielle, il est enseigné à tous les élèves dès le primaire. En tant que langue seconde, il est principalement enseigné au primaire, parfois au secondaire.

Aujourd'hui, le français est la langue officielle ou co-officielle dans 42 États. Selon une estimation crédible des francophones réels, c'est-à-dire qui utilisent le français quotidiennement comme langue maternelle ou seconde, se situerait autour de 130 millions, ce qui placerait le français au neuvième rang des langues les plus parlées comme langue maternelle ou seconde.

Dernière mise à jour: 30 nov. 2021

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